En 1996 el gobierno cubano nombró a los Jardines de la Reina como santuario marino. Este es un es uno de los destinos de buceo más populares de Cuba. Los paisajes submarinos incluyen cañones, pináculos y cuevas. Manglares sanos, esponjas y corales negros cubren el arrecife. A solo unos cientos de millas de Miami, la reserva alberga uno de los arrecifes más vírgenes del Caribe, y tal vez el mundo.

«Nunca he buceado en un sistema tan saludable en mi vida», dice Tristan Guttridge, ecologista del comportamiento y anterior director del Bimini Shark Lab en las Bahamas. «Cada inmersión fue alucinante», dice. Guttridge visitó el santuario esta primavera en busca de grandes tiburones martillo, en particular, animales de un tamaño imponente. Discovery Channel documentó su viaje para iniciar Shark Week el lunes.

Todo sobre los Jardines de la Reina es grande. El arrecife se extiende a lo largo de 60 millas a lo largo de la costa: hay cocodrilos siempre y cuando los botes van a través de los bosques de manglares, hay peces de boca abierta llamados micos goliath que pesan más de 600 libras, y luego claro, están los tiburones. El santuario es hogar de tiburones sedosos, tiburones de arrecife del Caribe, tiburones nodriza, tiburones ballena y otros. Las cálidas aguas de los Jardines de la Reina siempre garantiza ver tesoros.

«Cuba tiene muchos mitos y leyendas sobre los grandes tiburones», dice Melissa Marquez, bióloga marina y fundadora de Fins United Initiative, quien se unió a Guttridge en el viaje. Un saber popular rodea a cierto tiburón en el santuario, conocido como «la Reina», probablemente no uno, sino un grupo de grandes tiburones martillo que rondan el arrecife, dice Márquez.


Durante las encuestas, los biólogos a menudo agrupan la especie con sus primos cabeza de martillo, por lo que las estimaciones de la población generalmente no son confiables, dice Guttridge. Él y Márquez visitaron el santuario de Cuba como un viaje de exploración para ver si podían encontrar grandes tiburones martillo y documentar el estado del arrecife. Quieren volver a etiquetar animales individuales y colaborar en investigaciones con científicos cubanos.

Hasta ahora, nadie sabe cuántos grandes tiburones martillo usan los arrecifes de Cuba como una parada en sus migraciones, o hacia donde se dirigen los animales en el verano. «Las aguas que rodean a Cuba han estado relativamente sin explotar fuera de los lugareños cubanos y los pescadores», dice Márquez.

En su última inmersión en el santuario, Márquez y Guttridge lograron tomar una instantánea de un gran tiburón martillo. El animal medía 13 pies de ancho, seguramente, pero no cerca de los tiburones martillo más grandes jamás vistos.

Más impresionante que el único tiburón martillo es la gran cantidad de tiburones de todas las especies que abundan en las aguas. La presencia de tiburones indica un arrecife próspero, y los Jardines de la Reina no son una excepción. Los tiburones tienen 10 veces más posibilidades de encontrarse dentro de la reserva y muchas especies de peces son más del doble de las que existen dentro del santuario que fuera de sus límites. El gobierno cubano permite que entren menos de mil buceadores cada año y limita la pesca a varios pescadores de langostas en las afueras de la reserva.

«Así deberían ser todos los arrecifes de coral del mundo», dice Márquez. «Va a ser difícil bucear en otro lugar ahora».